Venga, va, un poco de literatura histórica y científica, que lo estáis deseando...

A mediados del siglo XVIII el médico labortano Juan de Elhúyar y su mujer, Ursula de Subice, cruzaban la muga y se dirigían a Bilbao, desde donde Juan logró la plaza de cirujano titular en el Hospital de Logroño.

Ya en La Rioja, tuvo 3 hijos: Juan José (1754), Fausto (1755) y María Lorenza (1757). Al año siguiente su mujer moriría.

Los hermanos Juan José y Fausto estudiaron en un centro jesuita y en 1772 fueron a París para seguir su formación en Química y Metarlurgia.

Izquierda, Fausto; derecha, Juan José

Allí coincidirían con la crème de la crème de los científicos de la época. Oh là là! Incluso llegaron a colaborar con Hilaire Marie en 2 de sus obras (aquí fingir que sé quien es).

- Alberto
- Queee
- Que muy bonito todo, pero a dónde quieres llegar?
- Paciencia, pequeño padawan, que es la madre de la ciencia

Para liar el rizo, vamos a subir un par de niveles de abstracción y a centrarnos un poco en el contexto. Chiiiii.

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Europa, mediados del siglo XVIII, el absolutismo en decadencia y los burgueses arrejuntándose para hablar de cosas ilustradas mientras anelan el poder político, otros haciendo avances técnicos y científicos, el colonialismo pagando la opulencia... Eran nuestros ancestros ajenos a todo esto?

Pues seguramente, ya que todos sabemos que los que verdaderamente hablan de eso son 4 gatos. Los nuestros estarían más preocupados por si va a llover para que sea una buena cosecha y no pasar demasiado hambre antes de llegar a la siguiente vida.

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Un grupillo con 4 gatos ilustrados de esos, entre los que figuraban marqueses, condes y burgueses, decidieron en el Palacio de Intsausti, Azkoitia, que había que subirse al tren del progreso, esa moda que arrasaba en Europa.

En 1763 presentaron el "Plan de una Sociedad económica o academia de agricultura, ciencias y artes útiles y comercio" en las JJGG de Gipuzkoa, donde pasó el corte, y llamó la atención de Bizkaia y Araba, que unieron sus vagones al tren.

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Bajo el lema de "Irurac bat" (Las tres a una, refiriéndose a los territorios históricos vascos; lo Navarra vino después) nacía la todavía existente Real Sociedad Bascongada de los Amigos del País, y en 1776 fundaron el Real Seminario de Bergara, un centro para la investigación y la docencia pionero en estas tierras.

Debido a la falta de un referente como este hasta el momento, hubo que traer profesores de fuera (sobre todo franceses), y enviar fuera a formarse a los miembros. También hubo bastante actividad con colonias como Cuba, México y Perú.

Esta idea gustó al sur de Pancorbo y un fiscal castellano se encargaría de impulsarlas en el resto del estado y colonias de ultramar, aunque con menos autonomía para los centros.

A pesar del potente inicio, los conflictos entre absolutistas y liberales por todos estudiados en 2º de Bachillerato, hicieron que la sociedad prácticamente desapareciera.

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Volvemos a la intrahistoria. En 1777 Juan de Elhuyar, ingresó en la sociedad, y sus hijos serían algo después contratados por la misma.

Una buena mañana, el Ministro de Marina, decide que hay que ponerse al día con la tecnología de fabricación de cañones por vaciado en hueco, técnica que se había puesto de moda en Europa. Necesitaba un espía que fuera por el continente metiendo el hocico como quien no quiere la cosa, pero con conocimientos técnicos. Y esto último no era fácil de encontrar.

Para ello busca en su agenda y llama al Seminario de Bergara, único lugar en aquella época donde se cursaban estudios metalúrgicos (y además, patrocinados por su ministerio, como pa decirle que no).

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La directiva propone a Juan José de Elhuyar, pero piden que a cambio de dejarle marchar, se lleve a su hermano Fausto para que se prepare para la Cátedra de Mineralogía.

Así es como el 6 de abril de 1778 los hermanos emprenden el viaje a la Bergakademie (ni una broma con el nombre de esta institución, era de las más potentes) de Freiberg, Sajonia. Allí son alumnos (el 182 y el 183) de Abraham Gottob Werner, considerado padre de la Geología, que los define como alumnos destacados. Permanecerían en la escuela 3 años, hasta 1781.

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Ese año se irían de gira centroeuropea, inventando así el interrail. Que va, era broma, lo que inventaron fue el erasmus: desfasar por europa con el dinero del contribuyente mientras dices que estás estudiando. Bueno, no esto tampoco. Centrémonos. La ruta: Manheim, Presburgo, Schmnitz, Neushol, Herrengrund, Tajoba, Schmnitz otra vez, Viena, Estiria, Carintia, Tirol, Turingia y Hartz, vistando escuelas de minería, fundiciones, fábricas de cañones y otros procesos que pudieran apuntar en la libreta.

En un momento del viaje tuvieron que visitar Hungría para entregar a un tal Josep Haydn un regalo del Príncipe de Asturias.

En otoño los caminos de los 2 hermanos habrían de dividirse. No lloreis. Sed fuertes. Juan José viajaría a Upsala, Suecia, y Fausto volvería a Bergara a hacer la Cátedra.

Me dicen por el pinganillo que el tal Haydn compuso el himno de Alemania. Qué cosas.
youtu.be/s2IaFaJrmno

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A unos pocos km de Estocolmo, Upsala es la capital intelectual de Suecia. Juan José aprendería allí novedosas técnicas con soplete, por vía húmeda y por precipitación química. Se hizo amigo de un francés con el que recorrió, como no, las principales fábricas y minas de la península escandinava.

Acabado el periplo europeo, los 2 hermanos se reencuentran en Bergara, donde Juan José escribe un amplio informe para el ministro (espiar a los europeos era la razón del viaje, recordemos), quien queda bastante descontento porque al parecer no se explica demasiado bien lo de los cañones.

Qué bonito Upsala:

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Pero lo que si que tenían los hermanos era una misión. Una misión que les llevaría a los más alto. Una misión que yo llevo callando como una puta todo el hilo:

EL DESCUBRIMIENTO DEL WOLFRAMIO

Los hermanos Elhuyar, especialmente Juan José, que tenía preparación especifica en el tema (Upsala), consiguieron aislar por primera vez el metal con el punto de fusión más alto conocido. Un nuevo elemento en la tabla periódica, el 74, al que bautizaron como Volfran, por la Volframita, mineral del que salió a partir de unas muestras de unas minas de estaño en Sajonia.

Su resistencia al calor y su escasez lo convierten en un elemento muy codiciado. Se utiliza en filamentos de lámparas, electrodos no consumibles para soldar (Soldadura TIG), ánodos para tubos de rayos X, resistencias para hornos eléctricos y en aceros especiales. También tiene una importancia vital en las herramientas de corte.

EEUU guarda una reserva estratégica de 6 meses de este elemento por si las moscas.

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Algunos lo conocereis como Tungsteno. Por qué sois así? Os paga la IUPAC, verdad?

La palabra Wolframio viene del alemán «Baba o Mugre de Lobo» porque al parecer los mineros medievales creían que el ácido de la saliva de los lobos corroía la casiterita, mientras que Tungsteno viene del sueco «Roca pesada» porque el descubridor (sueco) del níquel también describió el mineral con Wolframio con ese nombre, pero sin aislarlo.

A todo esto, la letra en la tabla periodica es la W (Joderos, ingleses), aunque los hermanos usaron la palabra volfran con V porque la W no fue aceptada por la RAE hasta 1969.

Bueno, hecho el descubrimiento, toca publicitarlo. Primero, el 28 de septiembre de 1783 a la Junta General de la Real Sociedad Bascongada de Amigos del País, o RSB pa resumir. Luego a Academie de Sciences, Inscriptions et Belles Lettres de Toulouse, y luego en las principales revistas Europeas.

Producto de esto los hermanos, sobre todo Fausto, ingresan en muchas de las sociedades europeas: París, Berlin, Edimburgo...

La tabla elaborada por la Real Sociedad Bascongada de Amigos del País con el Guggenheim de Bilbao de fondo. En el insti la teníamos colgada en clase.

LA VIDA POSTWOLFRAMIO

Fausto se quedará en Bergara por poco tiempo dando clase, investigando y publicando artículos sobre minería y fabricación.

Su hermano Juan José parte a poner orden en las minas de Nueva Granada (Colombia). Su primera parada la hacen en la provincia de Mariquita, donde conoce a José Celestino Mutis y Bossio, el botánico que salía en los billetes de 2000ptas, para los que las hayáis conocido.

Allí se pone manos a la obra, analizando el entorno, las minas abiertas, cerradas... y propone abrir algunas que habían cerrado por la abolición de la mita.

La mita era un impuesto de origen inca que se pagaban en carne. En carne quiere decir en labores, no lo que se echa a la cazuela, animales. Esto abarataba mucho los costes para los colonos, pero terminaron aboliéndolo.

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Al otro lado del charco Fausto seguía a sus cosas. Corría el año 1785 y se había enterado de que un tal Iignaz Van Born había hecho una demostración del procedimiento de la amalgamación mediante un modelo de los toneles al emperador austriaco, y decide preguntarle a ver, que como va eso, y Born responde abiertamente, y algo orgulloso, que con su método se pierden muchas menos onzas, pero que él se lo cuenta todo sin problemas. Y subió el código fuente a GitHub.

Fausto, que es un tio con cabeza, piensa... "Coño, sabes a quien le vendría esta información de puta madre? A mi hermano", y le envía el repositorio.

Juan José lo prueba en una mina, pero debido a la falta de herramientas y materiales de alta calidad es un fracaso que además cuesta mucho tiempo poner en práctica (hasta 1788) y en 1791 volvieron a producir lingotes por fundición... que también tuvieron muchos problemas: las piritas se convertían en ácido sulfúrico, faltaba mineral, y los robos eran comunes.

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En 1785 el gobierno también le encomendó un método para separar el oro del platino, puesto que se debía estar contrabandeando bastante. Aquí entró en juego de nuevo el Seminario de Bergara:

CHABANEAU
Pierre François Chabaneau era hijo de unos artesanos que intentaron meterle al clero, pero que no soportó la teología y fue expulsado con 17 años. Empezó a dar clases en un colegio jesuita y luego en su propia casa. Se cree que fue aquí donde le contrataron.

Así, en 1778, con tan sólo 24 años, aceptó el puesto de profesor de física y francés en Bergara, y 2 años después añadiría química. Nada más llegar ya generó polémica al escribir en su programa cosas como:
- "las matemáticas sin las aplicaciones físicas no son más que simples especulaciones"
- "de la unión de las matemáticas con la física pueden resultar grandes utilidades, pero también grandes abusos"

Aun así, aguantó hasta 1787, cuando regresó a París a cursar otra cátedra que le ofrecieron. Quiso hacer muchas cosas, como un mapa mineralógico de España, pero la mayoría se quedaron en papel mojado. Igual por eso intentó dimitir (sin éxito).

Sin embargo, esto no impediría que en 1786 alcanzara el mayor éxito de su carrera: El primer lingote de platino puro de la historia.

Chabaneau desarrolló un método de forja mediante el cual se podían eliminar las sales que fragmentan el platino, de forma bastante sencilla y eficaz además. Os acordáis del austriaco del OpenSource de arriba? Pues aquí entran en Apple, Microsoft y compañía. El Gobierno de SM declara el método secreto de estado, aunque no por mucho tiempo. También cabe mencionar que España monopolizaba las minas de platino por aquel entonces.

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LAS AVENTURAS DE JUAN JOSÉ

Fausto envía una carta a su hermano contándole el método de su colega con pelos y señales, y posteriormente otra, diciendole que no diga ni mu, que es secreto.

Juan José anduvo por las minas de la zona unos cuantos años más, proponiendo mejoras, trazando planes... e incluso crea una compañía para explotar una de ellas junto a unos hermanos apellidados Ugarte.

Esta empresa le costó una herida por arma blanca de un encargado que quería adueñarse de ella, y unas denuncias aparentemente falsas por las que se pasó 3 meses en la cárcel.

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En 1790 el Virrey Ezpeleta le envió junto a su inseparable amigo Mutis a las salinas de Zipaquirá, cerca de Bogotá, que hoy en día son una atracción turística donde se puede ver la Catedral de la Sal.

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También participó en la expedición geognóstica al Páramo del Ruiz (1792) y en la confección de la Origthología, el primer tratado español sobre Geología.

Murió en 1796 a consecuencia de los contínuos disgustos en sus últimos años, y a la estancia en la cárcel en 1795.

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LAS AVENTURAS DE FAUSTO
Volvemos al austriaco proOpenSource. El señor Born escribió al embajador para solicitar que trajera a Fausto a aprender todo sobre el método de los toneles de amalgamación.

Dicho y hecho. En 1786 sale para Viena, recogiendo a 3 becarios en París y con órdenes de traerse a sabios para que expandan las más modernas técnicas mineras al sur de los Pirineos. Como en el viaje anterior, pasa por toda fábrica y mina que puede a meter el hocico.

Ya en el taller de Born, se reúne con varios sabios para discutir lo de la amalgamación, y les explica que hay que echarle sal al metal para facilitar el proceso y obtener mejor la amalgama.

En esta época empieza a producir mucha literatura científico-técnica: sobre la amalgamación, minas de cobre, métodos para trabajar el hierro en Europa...

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En 1787 el Ministro de Indias le encarga que contrate mineros alemanes para enseñar a los americanos. Eligió a 32 que se repartirían entre Nueva España, Nueva Granada, Perú y Chile. Ahora que tiene compañeros de viaje, toca ir a hacerse las Américas.

Nada más llegar a Nueva España, se hace cargo de su puesto de Director General de Minería. Presenta el Plan del Colegio de Minería, en su momento considerado el centro científico más importante del continente, incluido EEUU según un tal Humboldt. Estaba muy bien equipado y tenía un equipo humano muy potente, sobresaliendo Andrés Manuel del Río, descubridor del Vanadio.

Como Director también se encargaba de aumentar los rendimientos, proponer medidas, dar fondos... Tuvo muchos problemas al intentar aplicar los métodos europeos.

Sin ir más lejos el método de Born fracasó estrepitosamente contra el método del patio, que tenía 200 años, sobre todo por la baja ley de los depósitos.

Al igual que su hermano, recorrió todas las minas que pudo, hizo informes con mejoras en algunas, y tuvo poca suerte con la que compró.

La Independencia de México en 1821 hizo que regresara tras 33 años, a pesar de que el insurgente Iturbide y los ingleses le hicieran ofertas ventajosas.

4 años más tarde publicaría "Memoria sobre el influjo de la Minería en la Agricultura, Industria, Población y Civilización de la Nueva España en sus diferentes épocas, con varias disertaciones relativas á puntos de economía pública conexos con el propio ramo" sobre aquella época.

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En Madrid se dedica a asesorar a las minas de Almadén, Gauadalcanal y Rio Tinto, trabajos que no le pagan. En 1824 le encomiendan desarrollar la Ley de Minas de 1825, sancionada por el amigo Fernándo VII (Si, el de la polla), que liberalizaría el sector.

En la ley incluye una Dirección General de Minas, que ocuparía él, y desde donde crea el Real Cuerpo Facultativo de Minas. También fue director de la academia de Almadén, cuyos alumnos crearían la Escuela Especial de Ingenieros de Madrid, y impulsó proyectos para saber lo que tenemos bajo nuestros pies.

Murió en Madrid en 1833.

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@alberto Tengo una duda, señor profesor: ¿Son los del diccionario?

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